Los contenedores plegables se ven como una solución para las congestiones portuarias

A medida que los puertos, los patios ferroviarios y los almacenes se atascan con los contenedores metálicos estandarizados, tanto vacíos como llenos de mercancías, las estrellas se alinean para un producto que era difícil de vender antes de la pandemia: contenedores de envío que se pliegan en acordeón o en estilo plegable para reducir hasta una quinta parte de su tamaño habitual.

Casi el 27% de los 862 millones de contenedores en unidades equivalentes a 20 pies que pasan por los puertos del mundo este año estarán vacíos, según estimaciones de Drewry. El costo para la industria del transporte marítimo para llevarlos a los lugares donde se cargarán es de aproximadamente U$S 20 mil millones, calculo de Boston Consulting Group. Muchos pasarán días o semanas ocupando espacio en áreas de espera y depósitos ya abarrotados, lo que agravará los retrasos a lo largo de las cadenas de suministro.

Todo esto tiene a ejecutivos de todas partes, desde Amazon.com Inc. hasta el fabricante de bobblehead inspirado en la cultura pop, Funko Inc., y el productor de alternativas a la leche, Oatly, lidiando con la forma de obtener los contenedores de envío necesarios para transportar sus productos.

«Podemos resolver parte de este desequilibrio, o al menos la ineficiencia del transporte aéreo», dijo Hans Broekhuis, director ejecutivo de Holland Container Innovations Nederland BV, conocido como 4Fold.

En 2013, las cajas de metal de 40 pies de 4Fold se convirtieron en las primeras unidades plegables en obtener la certificación de la Convención de Seguridad de Contenedores y la Organización Internacional para la Estandarización, entre otros, cumpliendo con los estándares requeridos por las líneas navieras, terminales y compañías ferroviarias. Más de 15 transportistas que navegan por 60 puertos en todo el mundo están probando los contenedores ecológicos de la compañía con sede en Delft, Países Bajos, que se pueden plegar en una cuarta parte de su volumen, ocupando menos espacio en camiones, barcos y muelles.

Estos beneficios hicieron que Jim Hagemann Snabe, presidente de la línea naviera más grande del mundo, AP Moller-Maersk, se refiriera a los contenedores plegables como el «sueño de la industria naviera». Al mismo tiempo, los productores de bienes de consumo, incluido Procter & Gamble Co., también están probando la tecnología.

A pesar de despertar la esperanza entre los transportistas, los mayores costos iniciales y la duda para recurrir a un nuevo modelo comercial, han impedido que los contenedores plegables se conviertan en algo común.

A medida que las empresas se encuentran más presionadas para encontrar respuestas a los problemas de la cadena de suministro, las compensaciones de invertir en una nueva tecnología podrían reducirse, dijo Santtu Seppala, director de estrategia de la empresa de contenedores plegables Staxxon LLC.

Después de que sus contenedores de 20 pies obtuvieron la certificación completa en el punto álgido de la pandemia, la empresa con sede en Montclair, Nueva Jersey, planea ponerlos en el mercado el próximo año. La compañía tiene docenas de compradores potenciales que han mostrado interés, dijo.

“Nuestra solución no solo ayudaría enormemente a aliviar la crisis actual, sino que también ayudaría mucho a evitar que ocurra una crisis similar en el futuro”, dijo Seppala.

Los contenedores de envío se han mantenido prácticamente sin cambios desde que la Asociación Marítima Internacional los estandarizó hace unas cinco décadas. En un sector al que McKinsey & Co. se refiere como «profundamente conservador» donde «el cambio sólo se produce lentamente», sus contrapartes plegables han luchado por ganar impulso.

Los transportistas podrían ahorrar hasta un 57% en costos de transporte interior confiando en contenedores plegables, según Shao Hung Goh, profesor de logística y cadena de suministro en la Universidad de Ciencias Sociales de Singapur.

A pesar de los mayores costos de compra y mantenimiento anual, las unidades plegables seguirían siendo una opción más rentable, según su investigación.

La pregunta sigue siendo definir cuál es la combinación óptima de contenedores plegables y regulares que los transportistas deben mantener en su inventario, dijo. Si se implementan muy pocas o demasiadas cajas plegables, los costos de compra podrían compensar los beneficios.

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